La réponse à cette question est très simple : parce qu’elles ont besoin d’eau de refroidissement. Il n’y a d’ailleurs pas que les centrales nucléaires qui ont besoin d’eau de refroidissement. Il en est de même pour les centrales « classiques » (au gaz, au charbon ou au fuel), qui se trouvent également à proximité d’une rivière ou d’un canal.

Les deux types de centrale fabriquent de l’électricité de la même façon : de la vapeur de haute qualité fait tourner les turbines qui entraînent un alternateur , qui fournit du courant au réseau. Lorsque la qualité de cette vapeur est trop faible, elle n’est plus utile. Elle est alors refroidie et redevient de l’eau qui peut être réutilisée pour fabriquer de la vapeur de haute qualité. Ce refroidissement, qui a lieu dans le condenseur , requiert de grandes quantités d’eau de refroidissement.

Après utilisation de cette eau dans la centrale (nucléaire) elle est renvoyée dans la rivière. Il va de soi que cette eau ne contient pas d’éléments radioactifs. Mais comme elle a servi comme eau de refroidissement, elle est évidemment devenue plus chaude. Plus elle est chaude, moins elle peut contenir d’oxygène, ce qui est nuisible pour les poissons et la faune dans la rivière. C’est pourquoi l’eau de refroidissement est en général refroidie dans les tours de refroidissement avant d’être rejetée dans la rivière.

Lorsque plusieurs centrales (nucléaires) se trouvent au bord d’une rivière - comme à Doel ou à Tihange - et si la température extérieure est élevée pendant une période assez longue (comme ce fut le cas pendant l’été 2003), il se peut que, même après passage dans les tours de refroidissement, la température de l’eau de refroidissement au canal de rejet dépasse les limites exigées par la réglementation environnementale. Dans ce cas, une ou plusieurs de ces centrales ne peuvent fonctionner à pleine puissance.

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